jueves, 26 de marzo de 2009

El Láser más grande del mundo

Esta cosa que parece el núcleo de la estrella de la muerte es el más reciente esfuerzo de los Estados Unidos por demostrar que ellos lo tienen más grande. Me refiero, por supuesto, al haz de luz láser más grande del mundo. Se llama National Ignition Facility & Photon Science (NIF) y la noticia es que ya lo terminaron de construir y hoy le subieron al switch con éxito.

Cada uno de los círculos que se aprecian en la pared de la esfera es una ventana por la cual pasará un rayo láser ultravioleta enfocado a la punta del cono que está en el centro. Cuando el NIF esté funcionando a su máxima capacidad, 192 de estos rayos concentrarán una energía combinada de unos 4 millones de Joules durante 25 milmillonésimas de segundo.

La verdad, es un número grande pero no se ve tan impresionante hasta que te das cuenta de que eso que significa que el pulso láser resultante tendrá una potencia aproximada de unos 160 TW. Suficientes para mandar a 132,000 De Loreans al futuro. Para fines de comparación, un apuntador láser tiene una potencia de unos 25mW así que, según mis cuentas, para lograr un efecto semejante tendrías que enfocar simultáneamente unos 6,400 billones (tomándolos como millones de millones) de apuntadores láser en un mismo punto durante un segundo. Claro que es muy probable que mis cálculos están mal hechos, pero por eso no trabajo con ningún aparato capaz de provocar fusiones nucleares.

Lo de la fusión nuclear no es una exageración. La punta del cono central es una jaula de oro del tamaño de un borrador de lápiz, dentro del cual hay una minúscula esfera de combustible que contiene deuterio y tritio. Si todo sale como está planeado, al recibir el pulso láser el combustible se fusionará produciendo helio en forma de plasma, de la misma forma en que ocurre naturalmente en el sol. Y antinaturalmente en las bombas H.

En otras palabras, el NIF es una esferota rodeada de rayos láser superpotentes que contiene un cono en cuya punta se producirá un pedacito de sol durante unas 25 milmillonésimas de segundo. Lo que lo convierte en la cama solar más peligrosa y cara del mundo. O en el escenario ideal para la muerte del villano de la próxima película de James Bond.

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